Le changement d'heure a été instauré dans les années 1970 pour favoriser des économies d'électricité. Mais ce dispositif est-il vraiment utile ? Cet hiver, son efficacité devrait être étudiée plus que d'habitude en raison de la crise de l'énergie qui touche la France.

Dimanche matin, la France passera à l'heure d'hiver : à 3 heures du matin, il sera en fait 2 heures. Comme tous les ans, à chaque dernier dimanche du mois d'octobre. Apprécié par les uns, qui ne sont pas contre un peu de sommeil en plus, honni par les autres, qui n'apprécient guère son impact sur leur organisme, ce changement d'heure fait débat. Mais cette année, plus que d'autres, ce sont ses effets sur la consommation électrique qui seront scrutés avec un œil neuf.

Faire concorder les heures d'activité avec les heures d'ensoleillement

Instauré entre 1916 et 1945 en France, il fait son retour en 1976. Trois ans après le premier choc pétrolier, la mesure visait en effet « à faire concorder au mieux les heures d'activité avec les heures d'ensoleillement en limitant l'utilisation de l'éclairage artificiel », notamment le matin, rappelle l'Agence de l'environnement et de la maîtrise de l'énergie (Ademe). En résumé : à faire des économies d'énergie.

Cet objectif a-t-il été atteint ? En matière d'éclairage, les gains du changement d'heure « s'établissent ces dernières années autour de 351 GWh », estime l'Ademe. Soit 0,07% de la consommation d'électricité totale, l'équivalent de la consommation annuelle de 70 000 foyers et, tout de même, un gain de l'ordre de 50 000 tonnes de CO2. L'essentiel de ces économies, bien sûr, concerne l'éclairage public.

L'impact du changement d'heure sur le budget électricité des foyers est plus difficile à mettre en évidence. Avec l'heure d'hiver, les Français allument en effet leur lampe une heure plus tôt en rentrant chez eux. Et comme ils se couchent de plus en plus tard (23h15 en moyenne d'après une étude de Santé publique France publiée en mars 2019), c'est le soir que se concentre l'essentiel de la consommation électrique pour l'éclairage domestique.

Les écogestes plus efficaces que le changement d'heure

Pour l'Ademe, l'Agence de la transition écologique, quelle que soit l'heure, pour baisser sa facture annuelle, il faut changer ses habitudes quotidiennes. En 2022, les écogestes sont à la mode. « L'efficacité énergétique de nos équipements électriques s'améliore régulièrement. Pourtant, notre consommation d'électricité ne cesse d'augmenter : la consommation d'électricité pour les petits appareils électroménagers a doublé sur 20 ans », regrette l'agence gouvernementale qui insiste sur la nécessité de bien choisir et de bien utiliser ses équipements pour limiter leur consommation.

« Si tous les ménages français qui s'équipent en nouveaux appareils choisissent les plus économes, on économiserait 4,9 TWh/an, soit autant que la consommation d'électricité domestique de 2 millions de personnes. Sur la durée de vie des équipements, l'économie pour un foyer peut aller jusqu'à 3 000 euros sur la facture d'électricité », calcule l'Ademe.

Bouilloire électrique, écran d'ordinateur ou console de jeu, même à l'arrêt ou en veille, ils consomment plus qu'on ne peut le croire en heure d'hiver, comme en heure d'été.

Des économies en repli

La pertinence du changement d'heure est d'autant plus discutée que le volume d'électricité économisé tend à diminuer, dans un contexte d'augmentation globale de la consommation. Il y a 10 ans, il était encore de l'ordre de 440 GWh. En 2030, il pourrait baisser à 258 GWh, selon les estimations de l'Ademe. Ce qui fait la différence ? La « performance accrue des systèmes d'éclairage et l'ambition croissante des politiques énergétiques », explique l'Ademe.

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D'ailleurs, le changement d'heure est sur la sellette. Harmonisé à l'échelle européenne en 1998, le Parlement européen avait proposé d'y mettre un terme à compter de 2021. Si 83% des Français consultés cette années-là par les pouvoirs publics approuvaient, chaque pays retse souverain. De plus, un calendrier des changements d'heure a déjà été établi par l'Union européenne... jusqu'en 2034.

La route est donc encore longue et semée d'embûches : si certains Etats membres décidaient de maintenir l'actuelle heure d'hiver toute l'année, et d'autres de conserver le système actuel, les conséquences sur les transports, les communications et les échanges au sein de l'Union Européenne pourraient être massives.