Les grosses banques américaines ont embelli leurs comptes lors des cinq derniers trimestres en travestissant leur dette, affirme vendredi le Wall Street Journal (WSJ), qui cite des données de la Réserve fédérale de New York, bras financier de la banque centrale américaine (Fed).

Selon le quotidien économique américain, le gotha des établissements financiers de Wall Street (Goldman Sachs, Morgan Stanley, JP Morgan Chase, Bank of America, Citigroup) et treize autres banques ont chacune « sous-estimé le niveau de leur dette à court terme (...) en la réduisant comptablement d'au moins 42% à la fin des cinq derniers trimestres »

Concrètement, les banques ont d'abord gonflé intentionnellement les chiffres de leur dette en milieu de trimestre, pour ensuite produire à la fin des chiffres beaucoup plus bas, ce qui donne l'impression que les banques sont parvenues à réduire le poids de cette dette.

Conforme aux normes comptables ?

Cette pratique, légale, vise à éviter la chute de l'action en Bourse et à maintenir des notes favorables auprès des agences de notation sur leur santé financière. Elle permet également de rassurer les investisseurs sur le niveau des risques pris par les institutions financières, sous le feu des critiques pour leurs montages financiers complexes ayant entraîné la crise des crédits immobiliers à risque (subprime).

« Nos efforts de gestion des comptes sont conformes aux normes comptables légales », a répondu un porte-parole de Bank of America au WSJ.

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L'autorité américaine de régulation des marchés financiers (SEC) enquête actuellement sur cette pratique. Vingt-quatre institutions financières sont concernées. Ce subterfuge avait été révélé lors de l'effondrement en septembre 2008 de la prestigieuse banque d'affaires américaine Lehman Brothers. Lehman y avait eu recours sous la dénomination « Repo 105 » pour embellir ses comptes et minimiser une colossale dette, qui avait conduit par la suite à sa faillite.